EQUIPOS Y SISTEMAS DE MANEJO DE MATERIALES A GRANEL

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Se mejora la producción de químicos agrícolas a granel

SAN LOUIS, MO — Cuando Whitmire Micro-Gen Research Laboratories, Inc., San Louis, MO, trasladó la manufactura interna de sus productos de cebo de hormigas con base de mazorca de maíz granulada, los transportadores de tornillo flexible lograron que la transición fuera económicamente viable. En menos de tres años, Whitmire duplicó la producción y redujo los costos en comparación con la manufactura anterior que contrataban externamente. La inversión en el sistema se recuperó en menos de un año, con la parte del transportador de tornillo flexible retribuyendo en los primeros seis meses. Al mismo tiempo, mejoró la calidad del producto.

Los resultados de Whitmire obedecen a la operación con transportadores flexibles de Flexicon Corporation de bajo costo en comparación con los transportadores neumáticos. "Los transportadores flexibles nos permitieron penetrar de manera costeable en este negocio", comenta Larry Sharp, gerente de planta de Whitmire Research.


Los transportadores neumáticos son muy pesados

Whitmire consideró en primer lugar un sistema de transporte neumático, pero la maquinaria más grande y más pesada de los transportadores neumáticos requeriría de un tanque receptor fuera de la instalación, un soplador y un transportador de tubo pesado. Los transportadores de tornillo flexible ligeros son fáciles y económicos de instalar y redirigir, a diferencia de la tubería neumática instalada de manera permanente. Sharp señala que el sistema neumático representaría también más problemas mecánicos, ya que cuenta con más partes mecánicas que los transportadores de tornillo flexible de diseño simple y es más costoso.

Un sistema neumático, con su poderoso soplador, también tendería a desarrollar fugas, lo cual perjudicaría la seguridad ambiental del lugar de trabajo de Whitmire debido a los ingredientes que se añaden al cebo de hormigas. El transportador de tornillo flexible completamente cerrado permanece libre de polvo y, por lo tanto, es seguro ambientalmente, ya que los gránulos se desplazan entre recipientes.

El nuevo sistema de Whitmire también logró que la producción interna fuera costeable debido a que un sistema de ganancia de peso controlado por PLC asegura la exactitud de pesaje a fin de evitar cualquier pérdida de costosos ingredientes activos. El mezclador de hélice con capacidad de 900 kg (2,000 lb) está montado sobre celdas de carga integradas con báscula. Conforme el transportador de tornillo flexible alimenta al mezclador, un controlador cierra el transportador cuando se alcanza un peso fijo, dosificando, en consecuencia, la cantidad precisa de granos de maíz e ingredientes activos al mezclador. "Logramos la cantidad exacta de granos de maíz y activos que deseamos por lote", apunta Sharp (los activos se bombean y rocían en el mezclador).

La mejora de la calidad del producto, indica Sharp, "quizá sea nuestra recuperación de la inversión más importante debido a que logramos una alta satisfacción del cliente y más ventas". Los transportadores flexibles elevaron la calidad del producto mediante la reducción de los finos de granos de maíz, que tienden a apiñarse y embrollarse. Tal apelotamiento haría que un producto de cebo de hormiga fuera difícil de esparcirse con rociador alrededor de granjas y propiedades comerciales. El manejo más áspero de gránulos del sistema neumático generaría mucho más finos", afirma Sharp, "Percibimos muy poca degradación del grano de maíz conforme se procesa o descarga del mezclador. Nuestro producto cumple también con las especificaciones de clientes en cuanto a la cantidad permisible de finos".


Transportadores flexibles

Los transportadores de tornillo flexible manejan dócilmente los granos de maíz sin moler o triturar a diferencia de lo que puede ocurrir con otros transportadores, lo cual reduce la generación de finos. Los transportadores mueven el material a través de un tubo de polietileno de 11 cm (4.5 pulg) de diámetro que encierra un sólido tornillo flexible de acero inoxidable, propulsado por motor eléctrico de bajo consumo de energía. El tornillo interior es la única parte móvil que entra en contacto con el material. Conforme el tornillo flexible gira dentro del tubo, se auto-centra para ofrecer espacio entre el tornillo y la pared del tubo.

El transportador se limpia fácil y rápidamente gracias a que no presenta fisuras, dobleces, filtros o rodamientos que atrapen partículas.

Whitmire recibe las mazorcas de maíz granuladas en sacos de 360 kg (800 lb), los cuales vierte un descargador de supersacos de Flexicon en una tolva cerrada. Los dispositivos de promoción de flujo fomentan la descarga completa del saco sin intervención manual. El canal de admisión de la tolva, con la válvula de control de flujo, ofrece apertura y cierre de la boca del saco seguro y libre de polvo, lo que evita descargas descontroladas del material que esparcen polvo en el entorno de la planta conforme cae en la tolva.

Desde el descargador de supersacos, el transportador de tornillo flexible desplaza los gránulos 3 m (10 pies) a un ángulo de 45 grados hacia dentro del mezclador de hélice. Un segundo transportador de tornillo flexible mueve el producto del mezclador a lo largo de 9 m (32 pies) a un ángulo de 45 grados hacia el tanque de contención con capacidad de 900 kg (2,000 lb) que suministra a las máquinas de llenado que empacan el cebo de hormigas en contenedores desde sacos de 11 kg (25 lb) hasta botellas de 900 gr (2 lb) y 225 gr (8 oz).


Expansión

Whitmire ha expandido su línea para añadir cebo de hormiga carpintera, el cual requiere de un grano de maíz más fino y se desplaza por medio de los mismos contenedores flexibles.

La línea de cebo de hormiga interna de Whitmire ha sido tan exitosa que la compañía planea escalar la producción. Muy probablemente, la expansión futura operará con el mismo tipo de sistema de transporte flexible. "Si hubiéramos sabido que experimentaríamos esta clase de crecimiento, habríamos instalado un sistema de transportador flexible más grande desde el principio", afirma Sharp.